外媒:中国似在准备让天宫二号离轨(附变轨前后数据)

天宫二号同一艘神舟载人飞船对接在一起(效果图)

中国已降低了天宫二号空间实验室的轨道,有可能是在准备让该轨道设施离轨,从而避免出现与天宫一号今年早些时候无控再入类似的情况。天宫二号2016年9月发射,用以通过神舟11号载人任务和天舟1号货运任务考核先进生保以及燃料补加和货运补给能力,为在低地轨道建设一座大型模块化空间站做准备。

美国战略司令部联合部队航天构成司令部通过联合空间作战中心发布的轨道信息表明,天宫二号轨道高度已从约380公里×386公里降至292公里×297公里。中国并未宣布有关天宫二号状态的消息。负责管理中国载人航天和空间站相关任务的中国载人航天工程办公室未回复《航天新闻》的置评请求。

哈佛-史密森天体物理学中心天文学家麦克道尔对《航天新闻》说,“天宫二号降轨看起来很可能是对其进行安全处置的第一步”。他说,天宫二号轨道很可能是通过6月13日一早的两次点火工作降低的。

天宫二号是2011年发射的天宫一号的升级版。两者均是为规划中的“中国空间站”所需的更大的20吨舱段研发和验证技术的跳板。这一大胆的长期目标是1992年确定的。长期跟踪中国航天活动、曾为《英国星际学会期刊》撰写大量文章的克拉克自天宫二号发射以来一直在跟踪其轨道。他指出,天宫二号近来升轨机动相对较少,随后便出现了上周的降轨情况。他对《航天新闻》说:“从一定程度上说,中国不希望天宫一号失去管控的情况复现。”

天宫一号2016年初出现故障,显然失去了同地面的联络。受大气阻力影响,其轨道逐渐衰减,最终于今年4月2日无控再入,引发关注。这座空间实验室大都被烧掉,余下的残骸落入太平洋。克拉克还说,相关任务已经验证了天宫舱段和天舟货运飞船能够满足在轨工作时间要求。

眼下没有迹象表明下一步会是什么或会在何时进行。

中国打算在2020年前后发射其真正意义上的空间站的首个舱段,称为“天和”。这项任务首先需要去年7月失败的长征5号大推力火箭在今年底正常复飞,接下来还要让专用于低地轨道发射的改型长征5B在明年年中成功首飞。重60~100吨的“中国空间站”预计将在加装两个实验舱后在2022年前后建成,能供3名宇航员长期驻留,机组轮换期间最多可接纳6人。中国还将发射一座与该站共轨飞行的“哈勃”级的太空望远镜。望远镜可同空间站对接,以开展燃料补给、维护和修理。

(本文来源:航小宇)

天宫二号变轨前后数据对比(航天爱好者网制表):

详见专题:关注天宫二号