欧洲航天局着陆器即将首次登陆火星

参考消息网10月16日报道外媒称,欧洲航天局的着陆器准备冲向火星,所有目光聚焦在红色星球上。

据英国《卫报》网站10月14日报道,这一刻终于到来了。在太阳系航行5亿公里后,一艘欧洲航天器将于16日释放一部机器人着陆器并让它朝着火星旋转前进,此举将载入史册。

本次任务的指挥者预计,“斯基亚帕雷利”号着陆器将在英国时间16日下午3点42分于距火星100万公里处与“火星太空生物学”(ExoMars)项目的痕量气体轨道飞行器分离。这组飞行器将于19日抵达目的地,届时其母飞行器将旋转进入轨道,着陆器则向火星表面飞去。

这个重600千克的着陆器以意大利天文学家乔瓦尼·斯基亚帕雷利的名字命名。它将进行持续6分钟的激动人心的着落。当它以2.1万公里的时速进入火星天空时,这部圆盘形状的探测器将承受超过1500摄氏度的高温。一个降落伞和若干推进器将用来降低下降的速度,直到最后两米着陆器将用腹部朝下的姿势下降,着陆到子午线高原上——位于火星赤道附近的一大片平地。

除美国、前苏联以及现在的俄罗斯外,还没有其他国家曾让一部正常工作的着陆器登陆火星。欧洲最近的一次尝试是在2003年,当时英国带头开发的“猎兔犬”2号火星探测器降落到了火星表面,但没能与地球取得联系。欧洲航天局的科学家认为这次他们将做得更好。

欧洲航天局的飞行负责人米歇尔·丹尼斯说:“这次任务顺利进行是十分重要的。它将是欧洲首次成功登陆火星。我们必须保持头脑冷静。”

ExoMars是欧洲航天局与俄罗斯联合开展的一项计划,它大概是科学家在火星上找到生命的最佳机会。ExoMars痕量气体轨道飞行器将围绕火星飞行,并探测火星大气中的甲烷——它可能是火星表面下的微生物释放出的废气。

与此同时,着陆器将检测火星表面的环境,并为预计将于2020年发射的ExoMars火星车进行技术测试。该火星车将用一根两米长的钻头从火星上采集土壤样本,并从中寻找微生物。

但是,本次发射的着陆器必须首先成功抵达火星。“斯基亚帕雷利”号着陆器一旦与痕量气体轨道飞行器分离,就将进入休眠状态以节约动力。当它接近火星时,着陆器将醒来并向一小片椭圆形着陆区前进。经过平稳下降后,该着陆器将在英国时间19日下午3点48分着陆。

依靠电池操作的“斯基亚帕雷利”号预计将在火星上工作两天左右。从着陆开始,它就将对天气进行测量并记录火星表面的电场。旋转的沙尘暴能够覆盖整个火星表面,其制造的电场强大到足以撕裂大气中的二氧化碳分子和水分子。

在火星的高空,痕量气体轨道飞行器必须猛踩刹车,这样才能被火星的重力俘获。刹车动作要求主发动机燃烧两个多小时,但在该过程中,飞行器将飞到火星背面、与地球失去一切联系。丹尼斯说:“我们将无法得知它是否正确进入轨道,直到它从背面绕过来为止。”

痕量气体轨道飞行器是一部巨大的机器,其太阳翼展开后的长度可达18米。它将花数月时间进入正确轨道,随后才能开展真正的科学研究。等到它的传感器在明年底能够完全正常工作后,它将在火星大气中探测微量气体,包括欧洲的“火星快车”号探测器在十几年前探测到的神秘的甲烷。火星表面似乎喷射出了甲烷。尽管这可能是岩石内部的自然反应产生的,但也可能是生命的迹象。

(本文来源:参考消息)

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