NASA小行星采样任务的目标天体Bennu似乎旋转得越来越快

据环球网报道:随着美国宇航局(NASA)的OSIRIS-REx探测器开始真正接近其目标,地球上的科学家们在小行星Bennu上有了了惊人的发现。新发表的研究描述了小行星如何旋转,但这些旋转似乎随着时间的推移而加速,这是科学家们努力了解小行星和其他类似天体的组成和行为的新线索。

尽管NASA的OSIRIS-REx探测器在1月份只用了8秒的燃烧时间就进入了预设轨道,但这一新发现实际上是通过地面望远镜和哈勃太空望远镜的观测得出的。这包括分别查看1999年、2005年以及2012年的Bennu数据。

Bennu以大约101,000公里/小时(63,000英里/小时)的速度穿越太空,平均轨道距离太阳大约1.68亿公里(1.05亿英里),其自转周期仅4.3小时。但是,但查看这13年跨度的历史数据,OSIRIS-REx任务科学团队的研究人员发现旋转的速度似乎并没有增加。

“你不能让它们三者完全一致,”新论文的第一作者、OSIRIS-REx任务科学团队负责人Mike Nolan说。“那时我们想出了这个想法,它必须加速。”

对数据的仔细研究使得科学家得出结论,Bennu的旋转速度每个世纪加速一秒钟左右。这些加速旋转可能听起来微不足道,但Bennu被认为形成于约45亿年前,而且对于直径500米(1600英尺)的太空岩石来说,它在大时间跨度上的旋转速度的微小变化可能意味着巨大的变化。

研究人员指出,随着旋转变得越来越快,小行星可能会脱落一些质量甚至将其自身分开。并且更多地了解天体加速的速度有助于科学家形成关于地表特征形成的理论,例如山体滑坡。

“随着速度的加快,事情应该发生变化,因此我们将会寻找这些东西,并且检测到这种速度可以为我们提供一些我们应该寻找的东西的线索,” Nolan表示。“我们应该寻找证据证明最近的事情有所不同,而且可以想象的事情可能会随着我们的发展而改变。”

至于可能导致旋转速度增加的原因,科学家们有一些想法。一种可能性是由于它的形状发生变化而加速,因为它失去了材料。但他们相信,更有可能的是,太阳光以不同的角度从小行星上反射,并根据形状使其旋转得更快或更慢,这就是所谓的YORP效应。

虽然之前已经在少量小行星中检测到了旋转速度增加,但OSIRIS-REx科学团队已经准备好对这个小行星进行详细研究。在未来几个月内完成一系列飞行后,OSIRIS-REx探测器将自行确定Bennu的旋转速度,与望远镜数据无关。然后希望在2023年将这颗小行星样本送回地球进行进一步研究,未来这可能会揭示早期太阳系的一些秘密。