NASA的MAVEN轨道器利用火星的大气层来改变轨道

据新浪新闻报道: NASA的MAVEN火星轨道器为承担通信中继工作,在从2月11日开始到4月5日结束的为期近2个月的变轨活动中,实现了缩紧的火星轨道。

MAVEN的导航团队利用火星大气层对探测器施加少量阻力,通过气动制动使探测器逐渐减速。在这段时间里,探测器的近地点高度(轨道的最低高度)从距离火星表面的151千米下降到132千米。在这个高度,大气层虽然非常稀薄,但密度足够为探测器提供必要的阻力,使其减速。远地点高度(轨道上的最高点)从距离火星表面的6050千米下降到4570千米,这一轨道变化提高了MAVEN的可用性,支持与NASA在火星表面的着陆器和巡视器的中继通信。轨道周期从4.4小时下降到大约3.7小时。

MAVEN项目副经理拉塞尔·卡彭特表示,最终选择气动制动轨道是一系列详尽工程工作研究的结果,这些研究平衡了通信中继、MAVEN的科学任务、燃料消耗和轨道同步等需求,以便为“火星2020”巡视器的着陆提供通信支持。远地点减少了约1480千米,使得MAVEN轨道器能够更频繁地环绕火星一周——从以前的每个地球日5.3圈增加到现在的每个地球日6.6圈——可以更频繁地与火星巡视器通信。MAVEN在不进行中继通信时,将继续研究火星大气层的结构和组成。MAVEN至少有足够的燃料维持到2030年。

MAVEN的首席专家是科罗拉多大学大气和空间物理实验室的博尔德,该实验室也负责科学运行;NASA戈达德航天飞行中心管理着MAVEN项目;洛克希德·马丁航天公司负责建造探测器和任务运行;NASA喷气推进实验室提供导航和深空网支持,以及电子通信中继硬件和操作。