功亏一篑,以色列着陆器梦碎月球

“创世纪”在着陆机动过程中拍下的自拍照,当时距月面约22公里。探测器所带牌匾上有以色列国旗,并写有“犹太人还活着”和“小国家,大梦想”字样

据航小宇处报道:太空以色列公司的“创世纪”着陆器未能像人们所希望的那样创造私人出资探测器成功实现月球软着陆的历史。格林尼治时间4月11日19时25分(北京时间4月12日凌晨3时25分)许,这个小型着陆器因主发动机故障摔到了灰色的月壤中。下降过程开始时显得很顺利,但主发动机随后出问题。任务控制部门曾试图对系统进行重置,以让发动机重新工作,但却为时已晚。探测器在下降到距月面149米时与地面失去了通信联络。

探测器建造方以色列航空航天工业公司(IAI)航天部门总经理多伦在从任务控制室进行的直播中说:“探测器出了故障,我们不幸地未能实现成功着陆。但能走到这一步已然是一项巨大成就。”他指出,以色列是有探测器进入绕月运行轨道的第七个国家。太空以色列公司董事会主席卡恩说,“是的,我们没成,但我们确实做了尝试”;“能走到这一步我觉得已相当了不起。我觉得我们可以为此而自豪”。在太空以色列公司位于耶胡德的控制中心观看着陆过程的以色列总理内塔尼亚胡说:“开始时不成功,你们就重新再来。”

此次着陆若能成功,将让以色列这个弹丸小国成为继前苏联、美国和中国之后实现月球软着陆的第四个国家。按计划,探测器要在月球北半球的澄海地区实施自主着陆。所瞄准的着陆区域位于澄海东北部,在波希多尼环形山以东,包括三个潜在着陆场,即一个主着陆场和两个备份着陆场。

尽管最终功亏一篑,但应看到,“创世纪”项目依然取得了不小的成就。该项目始于2011年。那一年,非营利机构太空以色列公司(SpaceIL)宣告成立,为的是参加谷歌月球X大奖赛。这项赛事提出向首支让无人探测器登陆月球、在月面上行驶至少500米并把高清影像发回地球的私人出资参赛队颁发2000万美元大奖。第二名也可得到500万美元。另有500万美元作为各种特别成就(如在月球上发现水冰)的奖金。加起来,该赛事奖金总额达3000万美元。

太空以色列公司当初研制该着陆器是把它当作“一锤子买卖”,目的就是参加谷歌月球赛。项目所需资金大都来自慈善渠道。虽然谷歌一年前终止了对这项赛事的冠名和奖金赞助,但太空以色列公司并未因此放弃(美国月球快递公司等其它参赛队的项目也在继续)。

谷歌月球赛主办方X奖基金会3月底宣布,它将向“表明实现了X大奖赛规定参数或时段之外的‘射月’技术壮举”的参赛者发放100万美元的“射月奖”。该机构称,若“创世纪”能够成功在月面上着陆,这一奖项将颁给太空以色列公司。而就在“创世纪”坠毁后数分钟,X奖基金会创始人和执行主席迪亚曼蒂斯及首席执行官安萨里宣布,虽然着陆失败,但太空以色列公司和IAI仍将拿到这一奖励,以鼓励其继续努力。安萨里说:“我觉得他们算是触到了月面,而那正是我们的‘射月奖’所期待的。”迪亚曼蒂斯说,除了触到了月面,“他们还触及到了整个一个国家、整个世界、全球各地学童的生活和心灵”。

“创世纪”由太空以色列公司和IAI联合运行。它2月21日由太空探索公司“猎鹰”9火箭送入一条椭圆形地球轨道,随后进行了几次变轨机动,以提升轨道。它发射后曾出现了星跟踪器等方面的问题。探测器于4月4日进入一条椭圆形的绕月运行轨道,随后又通过几次变轨对轨道进行了圆化,并把轨道高度降到了200公里。实施着陆前,探测器转入近月点15~17公里、远月点200公里的轨道。

“创世纪”原名“麻雀”,后以希伯来文《圣经》第一卷的卷名命名。着陆器重582公斤。除发回照片和视频外,它原本还要在接近月面及相当于地球上两天的表面任务中开展一些科学测量工作,包括研究月坑和局地磁场(与地球不同,月球没有一个全球性磁场)。它还装有由NASA提供的一台激光后向反射器实验设备。

不过,太空以色列公司更希望其项目能在以色列引发“阿波罗效应”,并激发青少年对理工科的兴趣。着陆器上载有由3张光盘组成的一个数字“时间胶囊”,上面记载有一位犹太人大屠杀幸存者的故事,以色列独立宣言、国旗和国歌等国家象征以及《圣经》和其它一些内容,寄希望于子孙后代能在月球上看到这些信息,从而更多地了解这一历史性时刻。包括发射,整个项目据称仅花了1亿美元。

IAI作为着陆器承造方已表示有意让该平台商业化。它1月份宣布同德国OHB公司结成伙伴,以把该平台提供给欧空局或其它国家航天局潜在的未来任务使用。IAI一位官员此前称,该公司打算对“创世纪”设计做“少许改动”,尤其是其上层平台,以使之能承载30~60公斤重的有效载荷。新款着陆器最早可在2020年底开始上天执行任务。该官员还说,后续型号将配备精确着陆技术,并将具备在月面上从一处跳行到另一处的能力。为达到谷歌月球X大奖赛在月面上行驶至少500米的赛事要求,“创世纪”最初是按能够跳行来设计的,但太空以色列公司在那项赛事逾期停办后决定在本次任务中暂不寻求这一目标。