“新谢泼德”再试飞,拟年底前上人(两段视频已经更新)

点火起飞画面

据航小宇处报道:蓝色起源公司5月2日对“新谢泼德”亚轨道飞行器进行了第11次试飞,向送游客到太空边缘又迈近了一步。飞行器美东部时间9时35分(北京时间21时35分)从位于西得克萨斯的试验场起飞。乘员舱在起飞约10分钟后成功着陆。推进舱也实现了有动力垂直着陆。乘员舱在试飞中飞到了105.6公里的最大飞行高度,再次越过了100公里的卡门线。卡门线是国际公认的太空边界。

蓝源由亚马逊网站创始人杰夫·贝佐斯创办。该公司打算在“新谢泼德”未来的飞行中搭载乘客进行亚轨道太空旅游飞行,同时承接科研飞行任务。“新谢泼德”由推进舱(助推火箭)和增压乘员舱两部分组成,采取水平发射方式。推进舱采用单台BE-3氢氧发动机。乘员舱设6个座位,每个都有自己的舷窗,以让乘客在飞行中有广阔的视野。

乘员舱和推进火箭着陆画面

本次试飞中,BE-3发动机点火工作了近2.5分钟。乘员舱随后同推进舱飞离,借惯性向上飞行,其间有约3~4分钟的失重环境。推进舱在重回大气层时展开其阻力减速装置,随后让BE-3发动机再次点火工作,以降低速度,实现垂直着陆。4个着陆支腿于着陆前从火箭底部伸出。乘员舱则借降落伞和反推火箭在发射场附近的沙漠上着陆。

“新谢泼德”上次试飞是1月23日,当时载带着8件NASA实验性有效载荷飞到了106.9公里的最大高度。本次试飞与上次采用的是相同的推进舱和乘员舱,是这对推进舱和乘员舱的第5次试飞。飞行器上携带了38件微重力研究有效载荷,其中有9件属于NASA“飞行机遇”亚轨道实验计划,涉及3D打印实验、生物医学研究以及对能模拟月球和火星重力条件的一台离心机进行测试。飞行器上还携带了一台“标准框架”正样飞行设备,未来可用来承载由学生设计的空间实验装置。

此次飞行数据

蓝源迄今已试飞过3个版本的“新谢泼德”。首枚火箭在2015年的一起着陆事故中坠毁,第二枚在飞了5次后退役,目前所用的是第三枚。第4枚助推火箭(推进舱)已在去年底从华盛顿州肯特的工厂运抵西得克萨斯试验场。蓝源官员称,第4版是将真正用来载人的火箭。这枚新箭何时首飞以及将在哪次飞行中开始载人尚未对外宣布。

蓝源宇航员战略与销售主管科内尔在本次试飞的网上直播中称,公司将在将近年底时让这枚火箭进行载人飞行。她说,初期载人飞行所用乘员舱被命名为“RSS第一步”,其中“RSS”表示“可复用宇宙飞船”,而“第一步”则是指它是蓝源迈向让数以百万计的人们到太空生活和工作这一远期愿景的第一步。蓝源4月26日发了一条推特,内容只有“5.9.19”,但配了著名南极探险家沙克尔顿所乘“坚忍号”帆船的一张照片。一些人据此推测该公司会在5月9日发布与月球相关的消息,因为月球南极一座月坑是以沙克尔顿的名字命名,且那座月坑有可能蕴藏有水冰。

“新谢泼德”以及维珍银河公司的“太空船二号”在未来开展科研飞行时或将有机会携带有人照料的有效载荷。“飞行机遇”计划目前不允许研究人员随其载荷一道上天,所以所载有人照料载荷只限于那些可由发射方人员照管的载荷。不过,蓝源和维珍银河正在争取扩大有资格随载荷上天的人员范围。两家已开始同NASA就把“飞行机遇”计划范围扩大到把有人照料载荷也包括在内进行磋商。

这并不是NASA首次考虑在“飞行机遇”计划下支持有人照料载荷。2013年,时任NASA常务副局长加弗曾在一次亚轨道研究会议上宣布将会允许研究人员随载荷上天,但该局随后并未通过制定相关指导方针而坚持下来。NASA主管航天技术的副局长尤尔奇克2017年12月曾表示,该局会再次考虑有人照料载荷问题,拟采取类似于该局派人参加商业抛物线飞机飞行的办法。但NASA随后并未提供相关工作的进展情况。

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