TESS任务过半:已完成南半球天空调查工作

据环球网报道,NASA的凌日系外行星勘测卫星(TESS)正在执行为期两年的任务,现在它已经完成了对南部天空的勘测以此来寻找太阳系外行星。据NASA介绍,这个无人控制的望远镜已经发现了21颗确认系外行星,另有850颗候选行星则有待进一步研究。2018年4月18日,TESS搭载SpaceX“猎鹰9号”运载火箭在卡纳维拉尔角空军基地发射升空目标,以此拉开了迄今为止最全面的系外行星调查的序幕。作为开普勒任务的继承者,TESS的任务是研究银河系中20万颗最亮的恒星,它们分布在比开普勒观测区域大400倍的区域内。

为了展开研究,TESS被部署在一个月球共振轨道上,这是一个介于10.8万公里和37.5万公里之间的椭圆轨道,该卫星每13.7天绕地球一周,跟月球的轨道倾角为37度。这使得TESS跟月球的相位相差90度,这样的好处是TESS轨道不会受到月球重力场的影响。此外,这一轨道使苔丝能够清楚地看到整个天空但却很少有机会看到太阳、地球或月球,这使其能够保持温度并远离放射性的范艾伦带。

自2018年7月开始进行调查以来,TESS已经通过其4台大型摄像机对24×96度的天空进行了27天的扫描。NASA介绍称,截止到今年7月18日它已经完成了对南方天空的调查,接下来则将目标转向北半球。除了系外行星,TESS还成功地在太阳系内外发现了彗星。首颗发现的系外彗星位于Beta Pictoris系统内,距离地球63光年。

此外,TESS还已经在其他星系发现了六颗超新星。

MIT首席研究员George Ricker表示:“在执行任务的第一年,TESS的速度和生产率远远超出了我们对该任务最乐观的预期。除了发现了一系列不同的系外行星,TESS还发现了一个天体物理现象的宝库,其中包括数千个剧烈变化的星体。”

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