NASA要用12U立方星为“门户”趟路

“顶点”立方星将在月球“门户”拟采用的轨道上考核月球导航技术和运行情况

【《航天新闻》9月16日报道,航小宇翻译】NASA 9月13日宣布向科罗拉多州先进航天公司(Advanced Space)签发1370万美元的一项立方星研制合同,以验证该局月球“门户”设施拟采用的独特轨道的使用情况。根据合同,这家小公司要研制称为“顶点”(CAPSTONE,由“地月空间自主定位系统技术运行与导航实验”英文缩写而来)的一颗12体(12U)立方星。卫星最早会在2020年底发射。

“顶点”很可能将成为首个采用所谓近直线晕轨道(NRHO)的航天器。这种椭圆形绕月极轨道近月点在月球一极上空,远月点则在另一极上空。NASA打算让月球“门户”采用该轨道。“门户”将充当自2024年起在月球南极附近实施载人登月任务的集结点。

“顶点”将验证该轨道对航天器而言是稳定的,从而减小“门户”项目“后勤上的不确定性”。它还将试验一个导航系统。该系统将测定与NASA“月球侦察轨道器”的相对位置以及这一距离随时间的变化,从而让“顶点”能够在不依赖地面站的情况下确定自身位置。NASA主管航天技术的副局长路透说,这项任务费用和进度都有意设置得非常大胆,而且能带来地月空间导航技术的快速提高,并为验证轨道假设和消除未来任务的未知因素带来机会。

先进航天公司在这项任务上的合作伙伴是从事立方星研制的泰瓦克纳星系统公司。先进航天公司首执奇塔姆称,泰瓦克将负责提供卫星,而先进航天公司将负责项目全面管理和卫星的某些关键技术,比如导航系统。

先进航天公司一直在研发月球导航技术,7月份从NASA拿到了涉及其“地月空间自主定位系统”(CAPS)的一项“航天法案协议”。奇塔姆说,那项协议让公司能够利用NASA的专长以及源自“月球侦察轨道器”任务的资源,从而支撑CAPS项目乃至“顶点”任务。他说,“顶点”任务将是验证公司研发的CAPS核心部件以及其它能力的一个机会。他说:“我们把这项工作视为今后承担NASA和其它机构探月任务的探路者。”

“顶点”立方星怎样飞往月球轨道还未确定。NASA在所发消息中称,该局正在考虑多个选项,包括将该星作为一种小运载的主载荷发射。NASA预计该星将在发射后3个月内抵达月球轨道,主任务将持续6个月时间。奇塔姆说,发射采购由NASA负责。

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