为提高产能,火箭实验室推出机器人制造系统

“罗茜”机器人制造系统按设计只需12小时就能造出“电子”火箭的主要部件,而不是原来的400多小时

【《航天新闻》11月13日报道,航小宇翻译】为寻求提高火箭产能,火箭实验室公司已新推出了一个工业机器人系统,以加快其“电子”火箭的建造速度。该公司11月13日宣布其专门设计的“罗茜”(Rosie)机器人制造系统已经启用,称该系统只需12小时就能造出“电子”火箭的各大碳复合材料部件,而采用原有工艺这一过程要花400多个小时。

“罗茜”以动画片《杰森一家》中机器人女管家罗茜的名字来命名。它占地140平米,足以容下“电子”火箭的整个第一级以及较小的第二级、变轨级和有效载荷整流罩。公司首执贝克接受采访时说,它能有效地加工处理“电子”火箭的所有碳复材部件,使之达到交付总装的水平。他说,“罗茜”能快速完成火箭各级生产所需的很多机加工作,包括车、钻和磨。他说:“这绝对是我们生产上的一次巨变。”
贝克说,该机器人系统一部分在意大利建造,余下部分在新西兰建造。火箭实验室还在新西兰建造“电子”火箭。贝克称,公司不会因“罗茜”的到来而裁员,而会让相关员工去干些别的,不用再去做火箭装配方面某些没人愿意做的事情。他说:“在复合材料行业,我觉得没谁会喜欢干碳纤维磨削。”

这台新机器人装备将对该公司火箭第一级回收和重复使用工作形成补充。火箭实验室8月份宣布打算尝试第一级复用时曾表示,它这样做主要是为了提高发射频度,摆脱火箭生产速度跟不上的限制,目标是要能每周发射一次。贝克说,虽然打算回收第一级,但每次发射所需的第二级、整流罩和诸多其它部件显然仍需新造。他说,“罗茜”堪称是“争取向每7天发射一次迈进的使能器”。

该公司将在“电子”火箭下次发射时向一级复用再迈出一步。那次发射拟在11月25日打开的一个两周的窗口期内进行,将首次采用该火箭经“批次升级”的一个型号,其中有些改进就是为了最终让第一级能够得到回收。不过,贝克称,公司不会尝试在这次飞行中就对该级进行回收。他说:“除了出伞,我们基本上要做每件事情。”工程技术人员将在第一级再入过程中对其进行监视,考核其引导自己下降的能力。

该公司为加快发射频度而开展的其它方面工作包括从美国联邦航空局(FAA)办理了一份5年期的发射运营许可证,涉及范围很广的“电子”发射,从而不再需要次次发射都单办许可。该公司正在为其现有的新西兰发射场(1号发射设施)新建一座靶场控制设施,并正在结束弗吉尼亚州沃洛普斯岛第二座发射场(2号发射设施)的建设工作。

贝克说,“电子”火箭所用“拉瑟福德”发动机的生产规模也能提高,以支持更高的发射频度,因为这些发动机采用了增材制造工艺。他说,该发动机最初设计时就考虑到了这一点。他说:“若要让发动机产量翻一番,我们只需要多买些打印机。”

贝克说,提高发射密度的最大难题可能并不在于火箭产能,而在于客户准备情况。他说,“我们让传统航天模式有些颠倒过来了。整体上说,我们发现眼下总是我们比客户先准备好”。他称“客户准备情况很难预测”。

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