维珍轨道入轨首飞拟年初进行

在2019年7月的一次试验中,一枚惰性“运载器一号”火箭从波音747载机上落下。维珍轨道现在说,它1月份再做一次滑行试验和一次系挂试飞后就会进行首次入轨发射尝试

【《航天新闻》2019年12月31日报道,航小宇翻译】2020年对于羽翼渐丰的小运载行业来说将是关键的一年。在未能按原计划在2019年开始发射后,维珍轨道公司现在预计其能在2020年初进行首次入轨发射尝试。该公司2019年12月19日发布消息说,它正处于2020年初择机开展一次“正在迫近的轨道验证飞行”的状态,目前正在加州莫哈韦航空航天港完成发射准备合练。

维珍轨道称,它打算对挂载“运载器一号”火箭的波音747“宇宙女孩”载机进行一次滑行试验,接下来再让载机全程挂带着火箭做一次系挂飞行,“然后我们就将可以点燃这支蜡烛,开展我们的发射验证”。该公司2019年早些时候曾表示,它打算在年底前开展“运载器一号”首飞任务。公司首席执行官哈特9月11日在巴黎世界卫星业务周会议上说,他预计那次入轨发射会在“仲秋时节”进行。公司创始人布兰森9月16日在美国空军协会空天与网络研讨会上说:“在大约6周到8周内,我们将在下次投放试验中点燃发动机,奔往18500英里/小时的绕地球运行轨道速度,开始投放卫星。”

该公司并未透露是什么原因导致其错过了入轨试飞进度安排。它在新发消息中暗示遇到了研制问题,称“有些时候墨菲定律会给我们上上新课”,但未做更具体的说明。

若首飞成功,维珍轨道就将能够相对较快地转入常态化运营。该公司称,它在加州长滩的工厂存有能造6枚火箭的飞行正样设备,并正在开发自动化手段,“以帮助我们建造更多”。该公司尚未披露后续发射清单,但NASA“立方星发射倡议”网站称,它将在“运载器一号”第二次飞行时发射10颗立方星,时间不早于2月中旬。另有一颗立方星将在“运载器一号”更靠后的一次发射中发射,时间是二季度初,但地点这次是关岛安德森空军基地。维珍轨道2019年4月宣布打算从关岛发射,称从那里发射可发往几乎任何倾角。

维珍轨道的安排将很可能启动对小运载业务来说十分关键的一年。数十家公司正在争取在这一市场上立足,而绝大多数观察家认为该市场只能养活几种火箭。这些公司中,火箭实验室公司已在开展其“电子”火箭的常态化发射,2019年发了6次,并全部成

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