“星链”四发:一级回收无悬念,双半罩网捕成看点

“星链”四发:一级回收无悬念,双半罩网捕成看点

【航小宇综合消息】太空探索公司1月29日在卡纳维拉尔角空军站采用“猎鹰”9-1.2型火箭发射了“星链”低轨宽带星座的第4组共60颗卫星,任务代号“星链”3。火箭于美东部时间9时06分,北京时间22时06分)点火起飞,预计约61分钟后星箭分离。本次发射原定1月20日进行,但因天气(主要是一级和整流罩海上回收落区的恶劣天气)等因素而推迟。1月27日的发射尝试在预定起飞时间到来前约半小时因高空风原因被叫停。

本次发射的60颗卫星仍瞄准高度约290公里的圆形轨道。卫星将利用自身的离子推力器变轨到更高的轨道进行测试,最终将前往高约550公里的工作轨道。

算上1月18日进行的“载人龙”飞船高空逃逸试验,这是“猎鹰”9火箭今年第三次发射。按太空探索公司总裁兼首席运营官肖特韦尔去年12月所言,包括“星链”组网发射,该公司今年可能会发射35~38次。按她当时的说法,1月份还会有一次“星链”组网发射。现在来看,这种可能性已不复存在。

同月初的今年首次“星链”组网发射一样,执行本次发射任务的火箭1月20日带着卫星在发射台上进行了例行射前点火试车。自“猎鹰”9火箭2016年在一次射前试车过程中发生爆炸、导致以色列一颗通信卫星被毁以来,该公司通常都不再让火箭带载做射前试车。与其它发射任务不同,“星链”是该公司自家的卫星,所以是否随火箭一起去做试车等决定可完全自主做出。

本次发射采用的是一枚此前用过两次的第一级火箭,编号1051.3。这枚箭去年3月在佛罗里达州肯尼迪航天中心发射了执行不载人首飞任务的“载人龙”飞船,6月份又在加州范登堡空军基地发射了加拿大“雷达卫星星座任务”(RCM)下的3颗卫星。在本次发射中,这枚箭又在海上无人驾驶驳船上成功进行了落船回收。这已是太空探索公司第49次成功进行“猎鹰”火箭一级助推器回收。

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一级落船很靠谱

在一级回收和复用步入常态化的同时,太空探索公司还已开始回收火箭整流罩,并在去年11月“星链”第二次组网发射时首度实现了整流罩复用。该公司已在“重型猎鹰”火箭去年6月的一次发射中利用“特里女士”回收船首次成功实现了整流罩网捕回收,捉到了一个半罩。它随后又为名为“奇夫女士”的第二艘船配备了整流罩回收装备,以期对两个半罩同时加以回收。不过,除“特里女士”8月初再次捉到一个半罩外,后来的网捕尝试要么因海况等原因取消,要么失手。网捕回收要求回收船利用架在船上的一张大网来抓捕从天而降的整流罩。本次发射再次尝试了对两个半罩同时进行网捕回收,但结果如何尚不得而知(如有消息,《航小宇》会在文后留言)。

“猎鹰”9和“重鹰”采用同型号蚌壳式复合材料整流罩。由两瓣组成的该整流罩高13.1米,直径5.2米。每个半罩均配备航电设备、推力器和可控翼伞,以实现软着陆。太空探索公司首席执行官马斯克曾表示,对于整流罩回收和复用来说,别沾海水非常重要,因为含盐的海水腐蚀性很强,会加大翻修工作量。但他也曾表示,让整流罩在海水中“稍游会儿泳”没关系。去年11月那次“星链”组网发射所用的旧罩就是从海水中捞上来的。

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“星链”卫星在轨效果图

加上去年5月、11月和今年1月6日3次发射送入轨道的180颗,本次发射让“星链”项目组网发射入轨的卫星数量达到了240颗。“星链”星座前1584颗卫星要部署到高度550公里、倾角约53度的轨道上。太空探索公司称,它希望在今年年中前后,在完成了12次组网发射后,利用部分建成的“星链”星座向加拿大和美国北部提供区域宽带服务。该公司称,面向全球消费者的服务将会在完成24次发射后开通。

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