可算过关了:“星船”SN4通过关键压力测试

4月26日深夜,“星船”SN4通过了一项至关重要的低温压力测试

【航小宇综合消息】太空探索公司“星船”火星殖民飞船的最新一枚原型试验箭已通过一项至关重要的加压测试,很有可能为不久后的一次试飞铺平道路。公司创始人和首席执行官马斯克宣布,“星船”SN4于4月26日深夜在该公司位于南得克萨斯博卡奇卡村附近的场地挺过了一项“低温压力试验”。

马斯克在得州时间当天深夜(美国东部时间4月27日凌晨)发推说,“SN4通过了低温考核!)。推文还加了个表示“释然”(😅)的表情符。他还在另一条推特中说,“SpaceX工程队伍干得漂亮!”。

马斯克的激动完全可以理解,因为这次成功远远说不上是手拿把掐。这项试验要往火箭贮箱内注入温度很低的液氮,以模拟实际飞行时要经受的条件。实际飞行任务要使用的是超低温推进剂。过去5个月里,该公司的前三枚原型试验箭都相继栽在了这项试验上。

去年11月,1型“星船”在一次低温加压测试中有隔板失效,致使部分箭体被掀飞。太空探索公司当时称,那次试验“目的就是要把系统压力加到最大,故这样的结果并不完全出乎意料”。第二枚试验箭“星船”SN1也是毁于低温加压测试,时间是今年2月28日。马斯克称,那次失败似乎是因箱底用来承受发动机载荷的装置焊接上有问题。该公司随后把接下来的“星船”SN2简化到只留下贮箱,以测试那个焊接部位的性能。那项试验于3月初进行,没发生事故。不过,“星船”SN3在4月3日的另一次低温加压试验中发生垮塌。马斯克说,失败可能是由试验配置问题引起的,而不是因为火箭本身有缺陷。

SN4现在可以转入研制工作的下一步,那就是装上发动机并进行试验,包括最终在地面上对其单台“猛禽”下一代大推力发动机进行一次静态点火试车。马斯克在当晚发的另一条推特中说,公司打算在本周晚些时候进行那次静态试车。

如果那次试车顺利,SN4就将可以升空进行一次目标高度大概为150米的“跳飞”试验。若是这样,SN4将会成为“星船”升空飞行第二个原型和首个全尺寸原型。名为“星跳者”的一枚矮胖试验箭曾在去年8月做过一次类似的短暂试飞,但不久后就退役了。

借助更多台“猛禽”的推动,后续“星船”原型会飞得更高。例如,马斯克说,正在建造的SN5将配备3台这种发动机,还将装上头锥部分。马斯克本月早些时候发推称,为了减重和简洁,SN5的襟翼等气动面正在进行重新设计。修改后的襟翼将会装到SN5或SN6上。

实用型“星船”将设6台“猛禽”。高50米的该飞船将由称为“超重”的一款巨型火箭送离地球。马斯克已表示,“超重”将有配备37台“猛禽”的空间。“星船”和“超重”均将能重复使用。“超重”将在起飞后不久返回地球,并垂直着陆,就像“猎鹰”9和“重型猎鹰”火箭第一级眼下所做的那样。与此同时,每艘“星船”都将能在地球与火星之间、地球与月球之间或是地球与人员或货物所需前往的任何其它目的地之间往返飞行多次。

而如果一切都按计划推进,太空探索公司将会建造许许多多的“星船”。马斯克的远期愿景是要在每26个月出现一次的火星发射窗口向火星发送大批“星船”。他认为“星船”和“超重”有望让航天飞行成本得到充分的降低,从而让火星殖民具备经济上的可行性。“星船”的载人型号将能乘坐多达100人。

虽然“星船”原型试验工作遇到了很多挑战,但马斯克称最大的挑战还在于为“星船”研建生产线。他4月24日在一次在线对话活动上说,如果说设计火箭的难度是1,那么造火箭难度就是10,而建设生产系统则至少是100,甚至可能是1000。

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