又反悔:SpaceX再次放弃洛杉矶港建厂方案

这是太空探索公司在一年多的时间里第二次撕毁租用洛杉矶港一处闲置地产来生产“星船”运载器的协议

【《航天新闻》航小宇处6月9日报道】在不到18个月的时间里,太空探索公司(SpaceX)已第二次放弃了在洛杉矶港建设一座制造设施来生产其下一代“星船”运载器的规划。根据《航天新闻》拿到的3月27日的一封信,该公司向洛杉矶港通报说,它要终止一个月前刚得到批准的涉及该港一个地块的租赁协议。这一终止租赁的消息首先由《洛杉矶时报》报出。由太空探索公司首席财务官约翰逊签署的这封信算是提前45天向对方通报终止租赁意向,所以租赁终止的正式生效时间是5月11日。信中并未解释该公司为何要终止租赁。

这项租约要租用的是该港已闲置多年、称为“西南造船公司”的一处地产。太空探索公司最初曾在2018年同洛杉矶港签了一项租赁协议,要在那里建一座工厂,用以生产当时还称为“大猎鹰火箭”(BFR)的运载器。太空探索公司称,它需要这处地产所具备的水路运输便利来运送BFR火箭,因为BFR个头实在太大,无法通过陆路转运到佛罗里达或得克萨斯州的发射场。

不过,由于要精简业务,包括裁员,太空探索公司于去年初终止了那项租赁。该公司当时称,它将会在其南得克萨斯的试验场以及佛州可可市与肯尼迪航天中心相距不远的一座设施来建造其已改称“星船”的新型运载器及其“超重”助推火箭。

今年初,太空探索公司又回到洛杉矶港,希望重签一项经修改的租赁协议。它不再想在西南造船公司那块地皮上建设一座全新的设施,而要对那块地进行“适应性的再利用”,利用那里现有的建筑物,并搭建大型帐篷一类的临时结构。

太空探索公司环境、健康与安全主管汤普森在洛杉矶港港务委员会2月20日的一次会议上作证时说,“那处地产对我们有很大启发”;“我们对在那里开展我们的业务很感兴趣,而我认为,基于该项目以往的历史,当然还有适合于该项目某些方面规划的水路运输,这对我们而言是一个很独特的机会”。港务委员会在那次会议上以口头表决方式批准了那项租约。洛杉矶市议会在2月25日的一次会议上也一致批准了那项协议。但一个多月后,太空探索公司便发出了终止通知。

虽然约翰逊在信中并未解释终止租赁的原因,但他说,太空探索公司仍致力于维持在加州、尤其是在洛杉矶港的其它业务。他写道,“太空探索公司将继续在洛杉矶港开展对经飞行证明火箭和‘龙’飞船实施回收的业务”。

不过,眼下在这座港口开展的此类业务已很少。第一代“龙”飞船编号为CRS-20的最后一次任务已在4月份在加州以外的太平洋上溅落,并由回收船运回洛杉矶港。未来的货运任务以及“载人龙”飞行任务将改在大西洋上溅落。由于范登堡空军基地缺少发射活动,太空探索公司还已把一艘助推器回收驳船调到了佛罗里达,以支持佛州频度更高的发射。

再次终止租用该港的决定,加上早先已决定停止佛州的“星船”工作,让南得克萨斯成了“星船”生产工作的中枢。太空探索公司首席执行官马斯克6月6日推发了那座“星船生产综合设施”的一幅航拍照片,包括与博卡奇卡海滩一座试验场有道路相连的一组建筑。马斯克在所发的一系列推特中说,该公司将会很快在那里建设一个“巨型高顶间”,用以吊装“超重”助推火箭。那座建筑高度将达81米,比那里现有的任何其它结构都要高出许多。

“星船”研制迄今未能达到马斯克此前设定的大胆进度预期。他去年9月底在博卡奇卡试验场的一场媒体活动上曾表示,他预计“星船”称为“1型”的首枚原型箭会在一两个月内开始试飞。他当时说,“这听起来一定像是疯话,但我感觉我们要在不到6个月内进行入轨尝试”。他还说,他估计这一进度的误差在几个月之内。而在那之后,并没有“星船”原型箭离地进行过有动力试飞,更不要说入轨了。上述的“1型”试验箭在去年11月的一次加压试验中被毁,后续又有3枚原型箭也陆续被毁,最近一枚是毁于5月29日的一次爆炸。那次爆炸发生在看似成功的一次静态点火试车之后。

尽管遭遇了这些挫折,但马斯克仍要按一项大胆的进度来推进“星船”项目。上周在推特上被问到是否还要把2022年利用“星船”开展一项不载人火星任务、2024年开展一次载人探火任务作为目标时,他用了一个字作答:“是”。

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