维珍银河将助NASA送私人前往空间站

维珍银河称,它将利用其美洲航天港训练设施和部署在那里的亚轨道航天飞行系统来为想前往国际空间站的私人宇航员提供训练支持

【《航天新闻》航小宇6月22日报道】维珍银河公司6月22日宣布同NASA签署协议,以制定一项计划,对想要飞往国际空间站的私人个体进行训练,甚至可能包括负责购买上天的船票。以研发“太空船二号”亚轨道航天飞机而最为闻名的这家公司称,它同约翰逊航天中心签署了一项“航天法案协议”,以制定一项“私人轨道飞行宇航员准备计划”。那项计划将会支持NASA一年多前宣布要重新开展的工作,增加国际空间站的商业利用,包括允许私人宇航员前去造访。

按维珍银河的设想,那项计划将涵盖私人飞往国际空间站所涉及的各方面工作,包括甄选潜在客户、开展训练工作和安排飞往空间站的运输服务。该公司并未披露那些规划的细节,包括此类飞行的启动时间安排或收费标准。不过,按目前的情形,维珍银河不大可能采用其自己的飞行器来开展空间站人员往返运输。“太空船二号”只能做亚轨道飞行,而该公司已发布的长远规划把重点放在高速点到点运输上,而不是轨道载人航天飞行。

该公司更有可能会同波音和太空探索公司开展合作,因为那两家公司正在研发供造访国际空间站之用的商业载人运输飞行器,而且都已对同第三方合作而非直接把座位卖给个人表现出了兴趣。太空探索公司已卖出了其“载人龙”飞船的两次商业飞行任务,其中卖给公理空间公司的那次任务是要前往国际空间站,而卖给太空历险公司的那次任务则将是一次孤立的飞行,要前往高于该站的一条轨道。太空历验公司此前已宣布要同波音联合推销“星际客机”的商业飞行。

不过,这种安排还是能让维珍银河现有的飞行器和基础设施派上用场。该公司称,那些能力“可为轨道旅行前训练发挥重要作用”,比如让受训人员亲身体验到微重力和发射时的过载。该公司还将会利用其位于新墨西哥州美洲航天港的设施来开展其它方面的训练。公司首席执行官怀特赛兹说:“我们对能同NASA就这项私人轨道航天飞行计划结成伙伴感到激动,因为这不仅将让我们能利用我们的航天飞行平台,还将把我们的航天训练基础设施提供给NASA和其它部门使用。”

该协议是NASA去年6月对外宣布的低轨商业化总体工作的一部分。那项工作旨在刺激国际空间站的商业利用,并要最终建设起商业空间站。NASA当时宣布的举措包括新的国际空间站商业利用政策和站上资源商业使用价目表,并允许向该站运送私人宇航员。

那项战略还包括要通过竞标把站上一个对接口的使用权交出去,用于安装一个商业舱段。今年1月,NASA选择把该对接口交给公理空间公司(Axiom Space)使用,所要安装的舱段拟在2024年下半年发射。那个舱段将为后续的一系列商业舱段充当一个节点,而那些舱段最终将脱离国际空间站,变成一座独立的空间站。

不过,那项战略面临着一些挑战,包括缺少经费。NASA去年为其低轨商业化工作申请了1.5亿美元经费,但最终仅从国会拿到了申请额的1/10。在2021财年预算案下,NASA再次为低轨商业化提出了1.5亿美元的申请。

NASA还在对其低轨商业化战略做重大调整。时任载人探测与运行副局长的洛韦罗4月份曾表示,他打算在载人探测与运行任务署内组建一个单一机构,以便能更好地统筹管理所有商业活动,包括商业货物和人员运输计划。不过,在洛韦罗上个月突然请辞之后,那项重组工作似乎已被搁置。洛韦罗辞职据传是因为他在载人登月着陆器计划上违反了采购规定。

NASA和维珍银河的这项“航天法案协议”并非双方间的首项协议。维珍银河握有NASA“飞行机遇”计划的一项合同,将在“太空船二号”飞行时为该计划携带科研有效载荷。该公司还签有另外几项“航天法案协议”,以为相关研发工作提供支持,包括5月5日公布的一项协议。那项协议是要帮助该公司研发未来高速运输系统。

双方未来一个潜在合作领域是让NASA宇航员乘用“太空船二号”。NASA局长布莱登斯坦3月2日宣布,该局会启动一项工作,以对“太空船二号”等商业亚轨道飞行器进行认证,从而让其宇航员能乘用这些飞行器开展训练或研究。布莱登斯坦6月19日发推称,旨在支持那项工作的信息征集文件可能会在一周内发布。怀特赛兹当时发推回应说,“这是个大消息”。他说,“我们期待着同该局合作,以提升这项振奋人心的NASA宇航员乘坐能力”。

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