美国安发射竞标出结果,ULA和SpaceX赢了

美国安发射竞标出结果,ULA和SpaceX赢了五角大楼8月7日宣布,ULA和SpaceX在2027年前仍将是承担其发射任务的主力军

【《航天新闻》8月7日报道,航小宇翻译】美国国防部下辖之空军部8月7日宣布,联合发射联盟公司(ULA)和太空探索公司(SpaceX)已经中标“国安航天发射(NSSL)第二阶段发射服务采购”项目,拿到为期5年的合同,将承担2022~2027财年间美国军方和情报机构的国家安全卫星发射任务。联合发射联盟公司拿到3.37亿美元的一项合同,而太空探索公司则拿到3.16亿美元的一项合同。美国政府的财政年度从10月1日开始。

这两家公司击败了参与竞标的另两家公司,即蓝色起源公司和诺斯罗普·格鲁曼公司。从2022财年到2027财年,它们统共将为美国国防部和国家侦察办公室发射多达34次。空军主管采办、技术与后勤的助理部长罗珀对记者说:“保持运载市场竞争、同时服务于政府和商业用户是我们在确保空间进入方面鼓励创新的方式。”他说,签发第二阶段合同是国安发射计划向充分利用运载领域商业创新和私人投资过渡的一个关键节点,也“标志着将最终让国防部摆脱RD-180发动机的一个航天发射新纪元的到来”。

改用新火箭也是一项立法授权的要求。那项立法旨在结束五角大楼对联合发射联盟公司宇宙神5火箭的依赖,原因是该箭采用俄制RD-180作为主发动机。按照法律,国防部在2022年12月31日之后将不得再采购宇宙神5火箭。

在第二阶段,联合发射联盟公司将拿到60%的发射任务,而太空探索公司将拿到40%。空军将根据任务要求情况逐年安排具体的火箭。空军坚持说,它不会承诺采购预定数量的发射。随着各年度工作重点和预算的波动,5年内34次发射的估计数字可能会有变化。

此项关系重大的第二阶段竞标是去年5月正式启动的。美国空军当时发布了最终的招标文件。蓝源、诺格、太空探索公司和联合发射联盟公司都在同年8月提交了投标方案。联合发射联盟公司和太空探索公司是原有的发射服务提供方,而蓝源和诺格则是新来者。

联合发射联盟公司正在为第二阶段研制新的“火神-半人马座”火箭。这种两级重型运载火箭采用蓝源的BE-4作为主级发动机。太空探索公司提供的是“猎鹰”9和“重型猎鹰”。在参与第二阶段竞标的火箭中,只有这两个型号已通过了认证。

太空探索公司此次中标进一步巩固了其在政府发射市场上的地位。该公司2014年曾因对空军向联合发射联盟公司签发一项批量采购合同不满而向联邦法院提起诉讼,认为其中部分发射任务应进行竞标。空军当时回应称,“猎鹰”9火箭当时尚未通过认证,所以还不能参与竞标。在争取到空军的让步后,太空探索公司于2015年初撤诉。空军当时答应加快“猎鹰”9认证工作,并会拿出更多的发射来进行竞标。太空探索公司后来拿到了几项国安任务发射合同,包括今年6月30日进行的一次GPS-3卫星发射。

就在太空探索公司为打入国安发射市场而打官司的前后,美俄关系恶化引发了对宇宙神5火箭所用俄制RD-180发动机是否能一直靠得住的担忧,尤其是在俄官员威胁要禁止该发动机出口以回应西方制裁的情况下。终止对RD-180依赖的一个进程由此启动,并最终促成了NSSL计划第二阶段竞标。

不过,一度被视为未经考验的新手的太空探索公司却是以老手的身份参与到这项竞标中来的。在4家竞标者中,唯有它提供的是眼下已在使用的火箭,即“猎鹰”9和“重鹰”。太空探索公司提出会对火箭做一些不大的改变,比如加长整流罩。它还要在肯尼迪航天中心第39A号发射设施建设一座移动勤务塔,以支持某些国安有效载荷所要求的垂直处理。不过,该公司还是有一点点的劣势:另三家竞标者全都在2018年从空军拿到了旨在支持火箭研制工作的“发射服务协议”(LSA),唯有它未能拿到那项经费支持。

联合发射联盟公司或许一直在设法阻止太空探索公司进入多年来一直由它主导的这一市场。不过,在公司总裁兼首席执行官布鲁诺的领导下,该公司也在积极适应市场变化和竞争。它这几年一直在致力于研制新一代“火神”火箭,以最终取代宇宙神和德尔它,并结束对RD-180的依赖。

虽然“火神”是一款新火箭,但联合发射联盟公司长期从事国安发射的经历仍让其成为本次竞标中的领跑者。布鲁诺坚信,该公司成功的历史纪录能够弥补新型号火箭研制的任何不确定性。他在3月份召开的2020年卫星大会上预测说,全球发射市场有望能养活4种大型火箭,其中另两种将分别来自俄罗斯和欧洲。他说,美国需要有两个厂家,以确保空间进入能力,而联合发射联盟公司将会是其中之一。

输掉本次竞标的蓝源和诺格面临着不同的命运。蓝源估计需耗资25亿美元的“新格伦”火箭研制工作一直由其创始人贝佐斯掏钱。贝佐斯一直在利用其亚马逊网站的巨额财富来支持让数百万人到太空生活和工作的长远愿景。那一愿景不大可能仅因丢掉了一项政府合同而改变。“新格伦”火箭和卡纳维拉尔角一座发射设施的研建工作仍在继续。在离那座发射设施不远的地方,该公司还建了一座大型火箭制造厂。另外,作为联合发射联盟公司的供应商,蓝源其实还会继续参与NSSL第二阶段项目,因为它研制的BE-4发动机除供自己的“新格伦”火箭使用外,还将用在“火神”火箭第一级上。

蓝源首席执行官史密斯在8月7日发布的一则声明中说,尽管对输掉本次竞标感到失望,但蓝源会继续勇敢前行。他说,“我们正在继续推进‘新格伦’研制,以履行我们现有的商业合同,寻求规模很大且仍在增长的商业市场,并签署新的民用航天发射合同”;“我们仍然相信,‘新格伦’未来将为国家安全部门发挥关键的作用”。

不过,没有国安发射合同来保底,诺格“欧米伽”火箭的前途则不那么明朗。该公司官员曾强调说,由于采用了与“航天发射系统”(SLS)等其它项目相关的硬件,该火箭可能每年只需发射几次就能活下来。该公司主管推进系统的副总裁普雷科特在2020年卫星大会上说,“欧米伽”利用了公司手头上的多项其它业务,所以用不着拉太多发射业务。他说,通过项目间的协同配合,该箭只需保持很低的发射频度。不过,没有美国政府作为固定客源,那一商业模式还能否行得通不得而知。

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