NASA为小卫星双小行星探测任务开绿灯

NASA为小卫星双小行星探测任务开绿灯

“雅努斯”任务下的两颗小卫星(效果图)

【洛马网站消息,航小宇翻译】洛克希德·马丁公司9月10日宣布,由科罗拉多大学博尔德分校和洛马牵头的“雅努斯”(Janus)任务9月3日通过NASA的“关键决策点”C(KDP-C)项目评审,从而可转入具体实施阶段。评审还确定了项目的正式进度和预算基线。

雅努斯是古罗马神话中的双面保护神。“雅努斯”任务将首次近距离观测研究太阳系一类神秘的天体,即双小行星。所谓双小行星,是指在太空中相互围绕着对方做轨道飞行的两颗小行星,类似于地球和月球。“雅努斯”任务将以前所未有的详细程度对这些成对儿的小行星进行研究。

这项任务正可谓“好事成双”:任务团队将在2022年发射一对儿完全相同的小卫星,而两者将分头飞往两个双小行星系统。任务首席专家、科罗拉多大学博尔德分校航空航天工程科学系杰出教授谢雷斯说,它们的观测有望为研究这些各不相同的天体是如何演化的乃至又是如何一分为二的打开一个新的窗口。他说,科学家目前还不掌握双小行星的高分辨率科学数据,所获数据都是基于地面观测,所呈现的细节不够多。

“雅努斯”任务属于NASA的“行星探测小型创新任务”(SIMPLEx)计划,费用将不到5500万美元。洛马项目经理伍德称,这项任务还有望迎来空间探测的一个新时代。他解释说,“雅努斯”任务下的两颗卫星被设计成小而轻,大小和手提箱差不多。他说,随着技术的进步,“我们现在已能用更小的探测器来探测太阳系和研究重要的科学问题”。

这项任务的两个探测对象是1996 FG3和1991 VH双小行星。两者展现出的相互绕飞轨道模式不同。例如,1991 VH是由一颗“卫星”绕着一颗大得多的“主星”翻飞,轨道模式很难预测。任务团队将利用一套相机来以前所未有的详细程度跟踪这种动态运动。谢雷斯和他的同事希望加深对双小行星运动方式的认识,包括互绕和公转运行。他说,近距离观察会解答很多问题,但也会带来一些新问题,从而将推动开展更多的双小行星探测任务。

两颗小卫星各重约36公斤。伍德说,它们将比迄今任何小卫星飞得都远。2022年发射后,它们将先绕太阳飞行一圈,然后飞回地球方向,从而借助地球引力飞往火星公转轨道以外的深空。

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