盖子没盖严,NASA探测器采到的小行星样品正在漏掉

盖子没盖严,NASA探测器采到的样品正在漏掉

由“奥西里斯-雷克斯”探测器拍摄的这幅采样头图像显示有一些采自贝努小行星表面的物质正从采样机构口盖的一个小缝隙中漏出

【《航天新闻》10月23日报道,航小宇翻译】NASA“奥西里斯-雷克斯”探测器10月23日的采样行动从贝努小行星表面采集到了太多物质,以至于其采样头的口盖都因被卡住而没关好,导致这些物质漏出,进而正迫使NASA改变任务实施方案。官员们在10月23日由NASA匆忙召集的一场媒体通报会上说,从所拍到的采样设备头部照片来看,有物质正在通过一个聚酯膜上的一道缝隙从容器中漏出,而那个膜片原本应封住采样头底部。

该探测器的采样机构称为“一触即走样品采集机构”(TAGSAM)。亚利桑那大学行星科学家、任务首席专家劳雷塔称,他高度确信TAGSAM成功采到了几百克乃至更多的物质,但他的一大担忧是有颗粒物正在漏掉。

所拍图像显示,有成群的颗粒物以每秒约1厘米的速度从采样头飘走。劳雷塔估计从那些图像上能看到的飘走物质有5~10克。他还说,泄漏不大可能会“稳态”地持续下去,因为采样头在拍照时还在动,而那有助于颗粒物从缝隙中漏走。探测器上的星跟踪器相机也探测到了那些颗粒物,但发现在采样头“停靠”到探测器侧面后,漏出颗粒物已大大减少。

不过,由于担忧有更多物质可能漏掉,NASA已对任务安排做了调整。劳雷塔说,原定周末实施的一个机动动作已被取消。按原计划,探测器要通过缓慢转动来测定转动惯量的变化,进而确定采到的样品重量。但NASA眼下正在抓紧规划把样品装入探测器内部的样品罐,以在密封后送返地球。NASA主管科学的副局长泽布琛称,“时间就是生命”;“我已决定放弃称样,要求团队立即准备装罐,并分析是否具备装罐条件”。

若采样行动达到了至少采得60克样品的目标,样品装罐动作原本拟于11月初进行。由于现已明确探测器采到的样品远超60克,但又存在失去更多样品的可能,在程序最终敲定并取得“深空网”使用时间之后,装罐工作最快将在10月27日启动。劳雷塔说,样品装罐时有可能还会再损失掉几十克物质。另外,从TAGSAM基板底部外露的物质有可能会干扰装罐工作。不过,劳雷塔说,图像显示那里的物质大小似乎都不足以构成问题。

劳雷塔估计采样头内可能有多达2公斤物质。TAGSAM之所以采集到了这么多物质,是因为采样头在一触即走式采样机动过程中闯到了贝努表面以下深达48厘米的地方。劳雷塔指出,在任务研制过程中,有关贝努的最大不确定性就是其表面硬度。他说,现在来看,那里的硬度明显偏软。

任务方案的另一项调整是探测器并没有按原计划在10月23日实施一次减速机动。那次减速是为了降低探测器离开贝努的速度。劳雷塔说,那个动作有可能会对更多物质形成扰动,从而脱离采样头,而且由于在明年3月启程返回地球前不再需要回到贝努附近,那次机动也不再具有必要性。相反,探测器将继续以每秒约40厘米的速度漂离贝努。

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